Somerset House

Maison de Somerset
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Somerset House est un majestueux édifice du XVIIIe siècle qui a été construit sur ​​les rives de la Tamise sur le site d'un ancien palais. A l'origine un complexe de bureaux, Somerset House est aujourd’hui un centre artistique.
Le bâtiment massif offre de l’espace à une multitude d'organisations culturelles et artistiques. Il y a plusieurs salles réservées aux expositions temporaires, mais le site le plus remarquable de Somerset House est la Courtauld Gallery,
Somerset House vers La Tamise
Somerset House
un musée avec une belle sélection d'art d’artistes célèbres tels que Botticelli, Van Gogh, Rubens, Brueghel, Cézanne et Goya.

Histoire

Somerset Place

Quand le roi Henri VIII mourut en 1547, son fils Édouard était trop jeune pour être couronné roi et son ambitieux oncle Édouard Seymour s’arrangea pour devenir son principal conseiller. Seymour fit bon usage de ses nouveaux pouvoirs: il s'octroya le titre de duc de Somerset et mit en route la construction d'un palais digne de son nouveau poste. Il confisqua un certain nombre de propriétés à proximité de la Tamise et démolit les maisons existantes.

Sa nouvelle et somptueuse demeure, appelée «Somerset Place», fut construite dans le style Renaissance. Seymour ne profita pas très longtemps de sa nouvelle maison; en 1551, avant que la maison ne soit entièrement terminée, il fut accusé de trahison et exécuté en Janvier 1552 à la Tour de Londres.

Le bâtiment tomba entre les mains de la couronne et sous la reine Elisabeth I, il fut utilisé comme résidence pour les dignitaires en visite. Somerset House connut son apogée au début du XVIIe siècle, lorsque la reine-consort Anne de Danemark y vécut. Elle le rebaptisa Denmark House (Maison Danemark) et y reçut avec des fêtes somptueuses.
L' aile nord de Somerset House
L'aile nord
Les membres de la famille royale continuèrent à utiliser la maison comme résidence jusqu'au XVIIIe siècle, époque à laquelle Somerset House commença à tomber en ruine à force de négligence.

Complexe de bureaux

A ce moment-là, il devint évident que le bâtiment était irréparable, et il fut démoli en 1775 pour faire place à une nouvelle construction. Mais contrairement à son prédécesseur, la nouvelle Somerset House fut conçue comme un bâtiment gouvernemental utilisé pour abriter des bureaux publics plutôt que d'un palais royal.

William Chambers fut nommé architecte. Pour ne pas être surpassé par ses principaux rivaux, les frères Adam, qui venaient de construire le magnifique (aujourd'hui démoli) Adelphi Terrace à proximité, Chambers conçut le bâtiment que nous voyons maintenant: un grand édifice avec des ailes monumentales disposées autour d'une grande cour. L'aile nord, sur le Strand, a été construite en premier et fut achevée en 1780.
Arche de Somerset House
L'une des arches
L'aile sud fut achevée en 1801, cinq ans après la mort de Chambers. Les autres ailes ont été ajoutées plus tard: l'aile est a été terminée en 1834 et en 1856 l'ajout de l'aile ouest a finalement parachevé le complexe.

Centre artistique

Les premiers occupants de Somerset House furent la Royal Academy of Arts, la Société Royale, et la Société des Antiquaires. Somerset House a également accueilli de plus en plus un certain nombre d'institutions gouvernementales telles que le fisc et le Conseil de la Marine. À la fin du XXe siècle, le bâtiment a été jugé inadapté pour des bureaux modernes, et, une par une, les institutions gouvernementales ont quitté le bâtiment.

En 1990, l'Institut Courtauld a déménagé sa collection d'art dans l'aile nord vide de Somerset House. Plusieurs galeries d'art et d'autres institutions culturelles se sont également installées ici. Cela a déclenché une rénovation majeure de l'immeuble ainsi que la transformation de la cour, qui était utilisée comme parking, en un espace public avec une fontaine. La terrasse sur le côté sud de l’immeuble, avec vue sur la Tamise, a également été ouverte au public.

Architecture et sculptures

Sculpture de Tritons sur la façade de Somerset House
Tritons
Somerset House est un bâtiment massif conçu dans le style néoclassique. La façade nord, face au Strand, est la plus petite et est conçue comme une porte triomphale géante. De l’autre côté, la façade monumentale donnant sur la rivière est énorme, mesurant 244 mètres de long. Elle repose sur de grandes arches qui sortaient de la rivière jusqu'à la construction du Victoria Embankment en 1864-1870, qui a séparé Somerset House de la Tamise. Auparavant, les arches permettaient aux bateaux de se mettre à quai juste sous le bâtiment.

La cour est entourée sur trois côtés par des ailes avec portiques de style corinthien. Leurs colonnes massives soutiennent des frontons décorés de bas-reliefs. L'aile sud en forme de dôme, qui abrite la Salle des Marins, est la plus impressionnante. Les deux autres ailes sont chacune couronnée avec une minuscule tour d'horloge. La cour elle-même est grande et mesure 106 mètres par 96. Les architectes Inskip et Jenkins ont modernisé la cour et installé les cinquante-cinq jets de la fontaine dans la chaussée.

Monument de George III
George III
Au milieu de la cour il y a un grand monument qui honore George III, le roi qui a lancé la reconstruction de Somerset House. Le monument a été créé en 1789-1790 par John Bacon l'Ancien. Il dépeint le roi debout, en costume romain sur un grand piédestal, s'appuyant sur un gouvernail. Un lion repose aux pieds du roi. Devant le piédestal il y a une autre statue de bronze qui montre le Vieux Père la Tamise, une représentation allégorique de la Tamise.

Il y a beaucoup de sculptures et de bas-reliefs visibles sur la façade de Somerset House, dont des statues de mythiques créatures nautiques, des mascarons de dieux de la mer et d'autres ornements à thème nautique. La plupart ont été conçus par le peintre florentin Giovanni Battista Cipriani et sculptés par divers sculpteurs.

Courtauld Gallery

L'attraction principale à Somerset House est la Courtauld Gallery. Ce musée a une excellente sélection d'art de la Renaissance jusqu'au postimpressionnisme. Le musée vaut le détour ne serait-ce que pour avoir un aperçu de l'intérieur majestueux de Somerset House, qui correspond en grandeur à son extérieur.

Un bar aux Folies Bergère, Courtauld Gallery
Un bar aux
Folies Bergère
La collection a été créée par Samuel Courtauld, un industriel anglais qui avait une passion pour l'art. En 1931, il fournit les fonds pour la création de l'Institut Courtauld, un centre pour l'étude des arts. Il légua sa collection à l'institut après sa mort.

Le musée possède une collection d'œuvres d'art couvrant une période allant du XVIe au XXe siècle. Il est particulièrement réputé pour ses peintures impressionnistes et postimpressionnistes. Parmi les plus remarquables, il a «Un bar aux Folies–Bergère» de Manet, l’«Autoportrait à l'oreille bandée» de Van Gogh, la «Descente de Croix» de Rubens et l’«Adam et Eve» de Lucas Cranach l'Aîné. Le musée possède également une collection d'arts décoratifs, y compris de la majolique ainsi que des sculptures de l'antiquité jusqu’au XXe siècle.
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