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Baptisé du nom du deuxième comte de Leicester, la place de Leicester à Londres se situe au cœur du principal quartier de divertissement de Londres. La place est décorée de plusieurs monuments, dont une fontaine dédiée à Shakespeare.

Histoire de Leicester Square

Leicester Square, Londres
Leicester Square
Leicester Square est situé dans une zone qui faisait autrefois partie d’un petit lopin de terres ayant appartenu à Robert Sidney, le deuxième comte de Leicester. Il fut ouvert au public aux alentours de 1640, après que les riverains aient protesté contre la privatisation de ce terrain, qui avait toujours été ouvert à tous.

Le quartier commença à se développer aux alentours de 1670, et devint rapidement un endroit à la mode, au fur et à mesure que des habitations sortaient de terre autour de la maison Leicester. Au tout début des années 1700, cette dernière servait de résidence à Frédéric, prince de Galles.

Leicester Square, Londres
Toutefois, vers la fin du 18ème siècle, l’image de la place évolua pour devenir un quartier réputé pour ses évènements de divertissement. L’un d’eux était un musée des curiosités naturelles, connu sous le nom de Holophusikon.

Au 19ème siècle, de plus en plus d’établissements de divertissement s’installèrent dans Leicester Square, dont le Wyld’s Globe, construit à l’occasion de l’exposition internationale, et qui accueillait une gigantesque carte du monde en son sein. L’Alhambra constitue un autre de ces établissements ; construit en 1854, il domina la place durant de nombreuses années. Il fut rejoint trente ans plus tard par l’Empire Theatre of Varieties. Tous ont permis à Leicester Square de s’établir comme le cœur du quartier de divertissement de West End.

Un quartier théâtral

Leicester Square, Londres
Aucune voiture ne circule sur la place, et cette dernière peut devenir très bondée, particulièrement lors des après-midi de week-end. Il s’agit souvent du point de départ pour les gens qui souhaitent visiter l’un des nombreux théâtres, bars snacks et restaurants situés dans le quartier. Leicester Square accueille en son sein plusieurs grands cinémas, si bien qu’il est surnommé « Theatreland », littéralement la « place des théâtres ».

La fontaine de Shakespeare

Shakespeare Memorial Fountain, Leicester Square, London
Shakespeare
Memorial Fountain
La place en elle-même possède également des monuments qui valent le détour. Au centre de celui-ci se trouve entre autres un jardin. Au milieu de ce jardin est érigée une fontaine de marbre, ornée d’une statue de William Shakespeare, entourée par des dauphins. Créée en 1874 par Giovanni Fontana, cette fontaine est connue comme étant le Shakespeare Memorial Fountain.

Statues

A chaque angle du jardin se dresse une statue d’un autre Londonien célèbre, parmi lesquels figurent Sir Isaac Newton, Sir Joshua Reynolds, John Hunter et William Hogarth. Une statue similaire à l’image de Charlie Chaplin fut créée par John Doubleday puis installée en 1981.

Statue de Charlie Chaplin, Leicester Square, Londres
Charlie Chaplin
De plus, le jardin est entourée par des dalles au sol, sur lesquelles sont gravés les noms et les empreintes de main d’acteurs célèbres, similaires à ce que l’on peut trouver sur le Walk of Fame à Hollywood, en Californie.

Glockenspiel

L’objet le plus frappant à Leicester Square est probablement l’étrangement suisse Glockenspiel, une structure d'acier de dix mètres de haut avec un carillon. Le carillon a vingt-sept cloches. En dessous des cloches il y a onze figurines en bois d'animaux et de personnages en tenue historique. Toutes les heures l'après-midi les personnages marchent en procession accompagnés par le carillon des cloches. En dessous des personnages il y a un tambour en verre décoré avec les drapeaux des cantons Suisses. Toute la structure est couronnée d'une horloge suisse.

Le Glockenspiel fut un cadeau de la Suisse et du Liechtenstein. Il ornait la façade du Swiss Centre, un centre touristique et commercial qui faisait la promotion de la Suisse. Le Swiss Centre a été démoli en 2008, mais le carillon a été restauré et depuis Novembre 2011 se présente comme une structure autoportante sur Leicester Square.
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