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Greenwich est un quartier historique au grand charme, bien connu pour avoir donné son nom au temps auquel s’accorde le monde: l’heure de Greenwich. Il accueille également un grand nombre d’attractions touristiques, telles que le Cutty Sark et le musée de la marine.
Greenwich, Londres
Greenwich
Situé dans la partie sud de Londres, sur la rive sud de la Tamise, Greenwich tire son nom d’un mot saxon signifiant « village vert ». Plusieurs membres de la famille royale de la maison Tudor y sont nés. Ce quartier était un lieu de vacances apprécié au 17ème siècle, en particulier pour ses grandes résidences.

Une histoire royale

Un palais royal, connu à l’origine sous le nom de Bella Court, fut établi à Greenwich aux alentours de 1427. Ce palais, rebâti en tant que palais de Palentia par le roi Henri VII, devint une résidence royale appréciée. Le roi Henri VIII y passait la plupart de son temps, et ses trois fils légitimes sont nés dans le palais. Malheureusement, le bâtiment de style Tudor fut par la suite rasé.

Parc de Greenwich, Londres
Parc de Greenwich
En 1616, le roi Jacques 1er chargea Inigo Jones de la construction de la Queen’s House (maison de la Reine), considéré comme étant le plus ancien bâtiment de l’époque Renaissance en Angleterre. Charles II souhaitait transformer le domaine en un Versailles à l’anglaise. Il se paya même les services d’André Le Nôtre, le paysagiste de Versailles. Il commença également la construction d’une nouvelle aile le long de la Tamise.

Son successeur Guillaume III lui préféra Hampton Court pour devenir sa résidence ; il décida de transformer l’aile en hôpital de la Royal Navy. L’hôpital ferma ses portes en 1869, mais le bâtiment demeure encore un site historique du Old Royal Naval College.

Musée National de la Marine

Musée national de la Marine, Greenwich, Londres
Musée national de la Marine
Greenwich est également connu pour sa grande histoire navale, une histoire aujourd’hui célébrée dans les attractions que l’on peut trouver tout le long du site. La zone maritime de Greenwich fut inscrite au patrimoine mondial de l’UNESCO en 1997.

Le National Maritime Museum (musée national de la Marine) est dédié à l’illustre histoire maritime de cette nation de marins. Le magnifique musée couvre une période s’étalant du 16ème au 19ème siècle, et il expose des centaines de modèles réduits de navires, des peintures, des uniformes, des instruments de navigation et bien d’autres artéfacts en lien avec la mer. Parmi les pièces maîtresses du musée figure l’uniforme que Nelson portait lorsqu’il fut mortellement touché lors de la bataille de Trafalgar, ainsi que la luxueuse péniche du prince Frédéric.

Le Cutty Sark

Cutty Sark, Greenwich
Cutty Sark
La berge de Greenwich est l’un des endroits les plus intéressants à explorer. De là, on peut admirer le Cutty Sark, un voilier d’époque construit en 1869, le dernier des tea clippers du 19ème siècle à subsister encore aujourd’hui. En 1871, le voilier battit le record du monde de voile, en effectuant la traversée entre la Chine et Londres en seulement 107 jours.

Maison de la Reine

Maison de la Reine, Greenwich
Maison de la Reine
Le roi Jacques 1er chargea l’architecte Inigo Jones de la construction de la maison de la Reine, construit en tant que résidence d’été pour sa femme, Anne de Danemark.

Inigo Jones venait de terminer un long voyage de trois ans à travers l’Italie, qu’il avait entrepris dans le but d’étudier l’architecture romaine et celle de la Renaissance. Il fit usage de cette connaissance pour concevoir la maison de la Reine, dans un élégant style italien de la Renaissance. Ce palais est considéré comme étant la première maison palladienne d’Angleterre.

La construction de la résidence débuta en 1616, et elle fut complétée en 1637 par l’étudiant d’Inigo Jones, John Webb. La maison fut employée comme résidence royale par le roi Charles 1er et le roi Charles II. Son histoire royale se termina en 1805 lorsque George III fit don de la propriété au Royal Naval Asylum.

Old Royal Naval College

Old Royal Navy College, Greenwich
Old Royal Navy College
Les bâtiments du Old Royal Naval College remontent au règne de Charles II, qui souhaitait construire un palais sur la Tamise.

Les successeurs de Charles II décidèrent toutefois de le déplacer à Hampton Court. Ils chargèrent l’architecte de renom Christopher Wren de la conversion du bâtiment existant en une résidence pour les marins blessés et retraités, le Royal Navy Hospital. De ce grand projet résulta un magnifique complexe de quatre bâtiments séparés. Ils furent positionnée de telle sorte que l’on puisse profiter d’une vue ininterrompue sur la Tamise depuis la Maison de la Reine.

Les bâtiments conservèrent leur fonction d’origine jusqu’en 1869, lorsqu’ils furent reconvertis en centre d’entraînement pour les officiers de la marine, le Royal Naval College. En 1998, le centre d’entraînement fut déménagé vers Dartmouth, laissant ainsi le complexe à l’Université de Greenwich.

Parc de Greenwich

Greenwich Park
Greenwich Park
L’histoire du parc de Greenwich remonte à 1733, lorsque le roi Henri V clôtura une parcelle de 80 hectares près de Bella Court. Le parc du 17ème siècle, tel qu’il fut dessiné par le paysagiste français André Le Nôtre, est encore visible aujourd’hui. Du sommet de ce terrain escarpé, près de l’observatoire royal, on peut jouir d’une vue imprenable sur l’East End et sur les Docklands.
La Ranger’s House, située à l’angle sud-est du parc, fut construite à la fin du 17ème siècle. Elle héberge actuellement un musée.

Observatoire royal

Greenwich Meridian
Greenwich Meridian
Dans le parc se trouve l’ancien observatoire royal, par lequel passe le premier méridien. Charles II chargea Christopher Wren de la construction de l’observatoire. Le but de cet observatoire était d’améliorer la navigation des navires, en étudiant les étoiles, en concevant des cartes, et en déterminant la longitude en mer. Le premier astronome engagé par le roi fut John Flamsteed, dont le bâtiment principal porte son nom.

L’heure moyenne de Greenwich fut un temps basée sur les observations du temps effectuées depuis cet observatoire, qui n’est plus en service. Toutefois, une balle tombe chaque jour à 13 heures précises pour indiquer l’heure exacte. De plus, les outils astronomiques et de navigation y sont encore exposés à la vue des visiteurs.

Centre-ville de Greenwich

Les architectures géorgienne et victorienne sont légion au cœur de Greenwich. Les visiteurs peuvent également visiter le marché de Greenwich, spécialisé dans les antiquités, les reproductions et dans l’artisanat. Dans le centre-ville se trouve aussi le très décalé Fan Museum, ainsi que deux théâtres, le Greenwich Theatre et le Greenwich Playhouse.
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