Colonne de Nelson

Nelson's Column
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C’est au centre de Trafalgar Square que se trouve le plus célèbre monument de Londres: la colonne de Nelson. Le monument a été construit en 1843 comme un hommage à l'amiral Horatio Nelson, qui vainquit la flotte française à la bataille de Trafalgar en 1805.
La colonne de Nelson, Trafalgar Square
La colonne de Nelson

Nelson fut mortellement blessé au cours de cette fameuse bataille au large des côtes espagnoles. Son corps fut transporté à Londres et enterré dans la cathédrale Saint-Paul.

Contexte

Au cours des années 1830, les plans de Trafalgar Square, une vaste place publique au cœur de la ville, commencèrent à prendre forme. En 1838, un comité organisa un concours pour la conception de la pièce centrale de la place, un grand monument dédié à l'amiral Nelson. Au total, 124 propositions furent soumises, avec des dessins allant de temples et de proues de navires à des statues monumentales.

Le dessin gagnant fut présenté par William Railton, un architecte anglais qui jusque-là était surtout connu pour ses églises et ses maisons résidentielles. La proposition de Railton comprenait un monument de 52 mètres de haut composé d'une colonne corinthienne élancée surmontée d’une grande statue de Horatio Nelson et gardée par quatre lions massifs. La conception du monument fut très appréciée malgré les inquiétudes sur la visibilité d'une statue à une telle hauteur.

Le Monument

La construction du monument commença en 1841 et s'acheva en 1843 lorsque la statue en grès de Nelson fut placée au sommet de la colonne.

Le Colonne

La statue de Nelson sur le Colonne de Nelson à Trafalgar Square
La statue de Nelson
La colonne elle-même, construite en granit de Dartmoor, mesure environ 46 mètres de hauteur. La statue de Nelson mesure 5,5 mètres de haut, environ trois fois grandeur nature. La statue repose sur un chapiteau corinthien élaboré qui, dit-on, a été fait à partir des canons de bronze du Royal George, un grand navire de guerre qui a coulé en 1782 alors qu’il était ancré au large de Portsmouth.

La Statue

La statue a été sculptée dans le grès par Edward Hodges Baily, un sculpteur anglais qui avait pris part à la compétition pour le monument. Sa proposition, une grande statue de l'amiral, avait fini à la deuxième place. Son dessin fut ensuite choisi pour la statue qui fut placée au sommet de la colonne de Railton.

Les bas-reliefs

Reliëf de l'Amiral Nelson  à la bataille de Trafalgar, Colonne de Nelson, Londres
La mort de Nelson
Les quatre bas-reliefs en bronze sur les côtés de la base ont été ajoutés dans les années 1849-1852. Ils ont été coulés à partir de canons capturées aux Français. Ils glorifient les victoires navales de Nelson.

Le panneau plein sud montre Nelson mourant à bord de son navire, le HMS Victory, lors de la bataille de Trafalgar. Les autres bas-reliefs représentent des scènes de la bataille du Nil, de la bataille du cap Saint-Vincent et de la bataille de Copenhague. Chaque bas-relief a été créé par un artiste différent.

Les Lions

Un lion de Lanseer au pied du Colonne de Nelson à Londres
Lion de Lanseer
Les quatre lions colossaux au pied du monument ont été ajoutés encore plus tardivement. Ils ont été créés par Edwin Landseer, un artiste anglais spécialisé dans la peinture animalière.

Landseer a commencé à travailler sur les sculptures en 1862 et elles ont été dévoilées cinq ans plus tard, en 1867. Il semblerait qu’il ait utilisé un cadavre de lion fourni par le zoo de Londres comme modèle pour ses sculptures.
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